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Estudio demuestra que los perros entienden las palabras humanas mejor de lo que se pensaba

Según un nuevo estudio, los perros pueden tener al menos cierta comprensión de las palabras que los humanos estamos usando.

Al analizar perros dentro de un escáner IRMf que mide la actividad cerebral, la investigación muestra diferentes patrones cerebrales en los perros cuando escuchan palabras que han escuchado antes, en comparación con palabras completamente nuevas.

Eso no es suficiente para sugerir que realmente están imaginando un objeto cuando escuchan la palabra, pero apunta a que ocurre algún tipo de reconocimiento, basado en la palabra en sí.

El equipo de investigación dice que es un paso importante para entender cómo los perros procesan el lenguaje, en particular porque utiliza los datos recopilados de los perros en lugar de las observaciones de sus dueños.






“Sabemos que los perros tienen la capacidad de procesar al menos algunos aspectos del lenguaje humano, ya que pueden aprender a seguir órdenes verbales”, dice uno de los integrantes del equipo, el neurocientífico Gregory Berns de la Universidad de Emory en Atlanta.

“La investigación previa, sin embargo, sugiere que los perros pueden confiar en muchas otras señales para seguir un comando verbal, como la mirada, los gestos e incluso las expresiones emocionales de sus dueños”.

El estudio utilizó 12 perros de diferentes razas, entrenados por sus dueños durante varios meses para distinguir dos objetos, y para recuperar el objeto correcto cuando se dijo su nombre.

Una vez que los perros demostraron que podían elegir el objeto correcto cada vez, los investigadores pasaron a los experimentos con escáner IRMf.

Luego se les pidió a los propietarios al final del escáner que dijeran los nombres de los objetos que los perros habían aprendido, así como las palabras absurdas que nunca habían oído antes, como “bobbu” y “bodmick”.

Cada vez, se sostenía un objeto: los objetos con los que los perros habían sido entrenados, o objetos aleatorios como sombreros o muñecas.

Cuando se juntaron los resultados, mostraron que la actividad cerebral en los caninos aumentó cuando se dijeron y presentaron nuevas palabras y nuevos objetos.






El equipo dice que podría ser porque los perros quieren complacer a sus dueños y se esfuerzan por entender lo que se dice.
“Esperábamos ver que los perros discriminan entre las palabras que saben y las que no”, dice una de las investigadoras, Ashley Prichard, de la Universidad de Emory.

“Lo sorprendente es que el resultado es opuesto al de la investigación en humanos: las personas suelen mostrar una mayor activación neuronal para palabras conocidas que para palabras nuevas”.

Si bien el aumento de la actividad cerebral fue constante en todos los perros cuando se pronunciaron palabras nuevas, no sucedió en el mismo lugar. En la mitad de los animales apareció en la corteza parietotemporal, lo que los investigadores creen que podría usarse con el fin de distinguir entre los comandos.

En la otra mitad, la actividad cerebral aumentada apareció en otros lugares: a través de la corteza temporal izquierda (en humanos, vinculada al procesamiento de audio), la amígdala (manejo de emociones), el núcleo caudado (aprendizaje y control motor) y el tálamo (para la transmisión de señales motoras y sensoriales).

Tal vez se deba a una de las limitaciones del estudio, dicen los investigadores: diferentes razas de perros, cada una con su propia forma de averiguar las órdenes.






Así que estamos muy lejos de saber con certeza lo que los perros realmente obtienen al escuchar nuestra charla. Pero parece que son lo suficientemente inteligentes como para identificar al menos algunas de las palabras que se les dicen.

“Los perros pueden tener diferentes capacidades y motivaciones para aprender y comprender palabras humanas”, dice Berns, “pero parecen tener una representación neuronal del significado de las palabras que se les enseñó, más allá de una respuesta pavloviana de bajo nivel”.

h/t: Science Alert



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