¿Qué tan cerca estamos de recuperar a las especies extintas?

¿Somos capaces de des-extinguir especies?

La paloma migratoria, la rana de Australia y el mamut lanudo tienen algo en común: todos están extintos.

De hecho los científicos estiman que 5 mil millones de especies se han extinguido a lo largo de la historia del planeta. ¿Pero qué pasaría si pudiéramos recuperarlas? ¿Y si la extinción no tuviera que ser algo permanente?

Actualmente los científicos emplean nuevas y revolucionarias técnicas genéticas para tratar de recuperar algunas de estas especies como el dodo o el tigre de tasmania.

Por ejemplo, el mamut lanudo podría reinar de nuevo y dominar la tundra del norte. ¿Suena a ciencia ficción no? Pero en realidad podríamos verlo suceder en los próximos años.

¿Qué tan cerca estamos de lograrlo?

Los mamuts lanudos eran un espécimen impresionante. Fueron reyes de la tundra durante millones de años y después desaparecieron misteriosamente. La mayoría de los científicos cree que fueron cazados hasta extinguirse, y es probable que todos ellos tengan razón.

Actualmente nos encontramos en el medio de la sexta extinción masiva de la historia. La quinta fue la que borró del planeta a los dinosaurios y según los biólogos, esta última fue provocada por las actividades humanas.

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Jack Dumbacher, curador de aves y mamíferos en la Academia de Ciencias de California, sostiene que la mayoría de las especies que se han extinguido en los últimos años han desaparecido ya sea porque destruimos su hábitat, o introducimos especies extrañas, o porque los cazamos a todos, como las palomas migratorias.

“En ese entonces, en 1914, era difícil imaginar que esta especie de aves que era tan abundante podía ser cazada hasta que se extinguiera, pero logramos volverlo realidad”; dijo en una entrevista a Seeker.

Y aunque es normal que las especies mueran con el tiempo, ya sea por la evolución o eventos cataclísmicos, se estima que más de trescientas especies de mamíferos, aves, reptiles y anfibios se extinguieron desde 1500 hasta la actualidad. Y sí, muchos científicos se lo atribuyen al holoceno y antropoceno; ambas eras geológicas de extinción masiva marcadas por la profunda huella de los humanos.

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Jack Kumbacher | Crédito: Academia de Ciencias de California

Y es que en la actualidad, cientos de especies de plantas y animales están muriendo entre mil y diez mil veces más rápido que nunca; mientras que docenas de especies se declaran extintas a diario.

Algunos científicos estiman que entre el 30% y 50% de todas las especies que conocemos podrían estar destinadas a la extinguirse para el final de este siglo.

Por ello para muchos resulta aún más urgente pensar en cómo emplear los avances científicos para solucionar eta situación; lo que para muchos científicos se ha traducido en explorar acerca de qué pasaría si pudiéramos lograr que la extinción deje de existir.

¿qué necesitaríamos para poder recuperar a todas las especies que deseáramos?

Técnicamente sólo necesitamos 3 cosas: ADN, un óvulo y una madre postiza. Razón por la cual Jurassic Park nunca podrá ser realidad.

De acuerdo con Jack Dumbacher, los dinosaurios son tan viejos que todos los químicos de su ADN ya se han convertido en piedra; lamentablemente no hay una fuente de ADN que podamos obtener en la actualidad. “No hay manera de que podamos crear un dinosaurio porque no sabemos como debería de verse su genoma”.

“Lo que sí podemos obtener es ADN del tejido y fósiles de organismos de hace 10,000 y hasta 100,000 años. Así que el mamut lanudo es una opción viable que está en proceso”; dijo a Seeker Ben Novak, investigador principal de Revive & Restore.

recuperar a los mamuts es posible

Los mamuts son muy diferentes de los dinosaurios, porque los científicos pueden ir al ártico y descongelar pedazos de tierra que aún conservan a mamuts congelados dentro de ellos. “Esa es la fuente de ADN que los científicos están utilizando para reconstruir el genoma de los mamuts”; comentó Dumbacher.

Y están más cerca de recuperarlos de lo que muchos podríamos esperar.

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“Actualmente existen células vivas que se están dividiendo en pequeñas cajas de Petri en Harvard; que contienen distintas mutaciones de mamut. Tenemos el genoma, el hábitat, y estamos muy determinados a lograrlo”; dijo el investigador principal de Revive & Restore.

Aunque es justo tomar un momento para mencionar que el ADN recuperado no es perfecto. Éste se degrada con el tiempo y tiene una vida media de 521 años; lo que significa que aún tenemos que reparar cualquier muestra de ADN de mamut antes de que podamos clonarlos.

La clonación es lo más cercano que tenemos para revivir a los animales extintos. Y aunque hemos tenido casos exitosos con ovejas, becerros, puercos, camellos, ranas y retas de laboratorio; la realidad es que la clonación es un proceso complejo y difícil, incluso con ADN intacto.

editando el adn

De acuerdo a Ben Novack, la tecnología revolucionaria que permitió que la des-extinción se considerara como algo posible, fue la edición precisa del genoma; utilizando técnicas como CRISPR Cas9, TALENS o megaTALs.

En caso de que no hayas escuchado nada al respecto CRISPR Cas9 es una herramienta para editar ADN. Esto significa que es capaz de pasar por millones de hebras de ADN y localizar un genoma específico para después removerle o agregarle algo.

Para des-extinguir al mamut, los científicos están utilizando el ADN de un elefante asiático y reemplazando partes de él con ADN de el mamut. Esto es lo que hace posible el desarrollo de un ‘Mamu-fante’, es decir, un híbrido entre el ADN de los dos.

El paso siguiente del plan consiste en tratar de inseminar de manera artificial a una mamá elefante para que pueda gestar al bebé.

Lo que muchos científicos se preguntan ahora es si deberíamos hacerlo.

¿Cuáles serían las consecuencias de recuperar al mamut lanudo?

Tenemos que comenzar por aclarar que recuperar a un mamut no es equiparable con la des-extinción; para lograrlo se tendría que recuperar a la especie completa.

¿Pero que seamos capaces de hacerlo significa que deberíamos?

Jack Dumbacher comenta: “Creo que muchas personas piensan en la des-extinción como, ‘Oh, ¿no sería genial tener a un Grizzly de California o un tigre dientes de sable, o cualquier otra especie?’; pero no sólo se trata de esas especies y de que lograrlo sería genial. Se trata de que esas especies tienen un rol en el ecosistema que ahora está vacío”.

Un ejemplo de esto que muchos recordamos es el reciente caso de los lobos en el Parque Nacional de Yellowstone. Después de mucho tiempo los lobos fueron re introducidos al área; desde entonces comenzaron a suceder una serie de cambios benéficos en el ecosistema que muchos atribuyen a la reaparición de los lobos.

¿Qué pasaría entonces si hiciéramos que los mamuts regresaran al planeta? ¿A dónde irían?¿Qué comerían? Si los mamuts lanudos se comieran todo el pasto, ¿qué pasaría con el resto de los herbívoros en la tundra?

Sí los lobos en Yellowstone fueron capaces de cambiar el curso de un río entero; resulta inevitable pensar en lo que podría lograr toda una manada de mamuts.

Algunos científicos han manifestado que no están del todo de acuerdo con soltar a un extraño y peludo híbrido de elefante asiático en la tundra.  Otros ven un futuro prometedor al pensar en criarlos en cautiverio y acondicionarlos al entorno salvaje; y piensan que lo correcto será dejar las preguntas éticas hasta que logremos averiguar si es posible que se adapten por completo al mundo salvaje.

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Mientras tanto, otro grupo pide que se considere la posibilidad de que quizá el ecosistema de los mamuts ya ha cambiado por  completo. ¿Qué pasaría si al regresarlos al ecosistema tienen un impacto más perjudicial que benéfico en los seres que habitan ahí ahora?





otras opciones

Es probable que antes de los mamuts, recuperemos a otras especies como la paloma migratoria. A provocar su extinción por medio de la caza excesiva, los bosques de Norteamérica cambiaron por completo. Los robles las necesitan para regenerarse y controlar la maleza; que se convierte en una importante amenaza en la época de incendios forestales.

Si des-extinguieramos a la paloma migratoria podríamos llenar el vacío en el ecosistema que nosotros mismos creamos.

Jack Dumbacher insiste en que existe un amplio portafolio de animales extintos que podríamos recuperar. Entre ellos se encuentran el bucardo, el tigre dientes de sable,  una subespecie de zebra conocida como quagga; el ave moa y el alca gigante.

“El reto está en descifrar cuáles de ellos van a causar los impactos positivos más grandes; para entonces trabajar en ellos primero.”

¿Qué tan cerca estamos de recuperar a las especies extintas?

Muchísimo. En menos de 10 años podríamos ver a las palomas migratorias volar de nuevo y de acuerdo con Harvard; quizá algún día nos sorprenda encontrar a los pájaros dodo en Madagascar o a los mamuts lanudos deambulando por la tundra.

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